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每当有重大的新科技出现工资就一定会停滞不前

发布时间:2018-11-22 10:48

        

 

 

 

     

  在过去的200年里,技术进步让工资增长了十倍。但是,一些人认为技术开始对我们不利,科技的进步正让一些工作岗位永远消失,而且未来可能会加剧经济不平等现象。他们认为,补救措施是必须重新分配财富。

  我们真的已经到了一个历史性转折点吗?不。实际上,现在和过去并没有多大不同。纵观历史,每次有重大的新科技发明,都会让工资停滞不前、不平等加剧。不论是18世纪初的工业革命,还是19世纪末开始的电力革命都是如此。然而,几十年后这些模式会倒转,大量普通工人最终会因为新科技而让工资增长。

  当然,今天情况还是有所不同。信息技术让白领的工作也开始自动化,而且变化的速度更快。但是,劳动力面临的关键挑战和过去是一样的。无论过去还是现在,为了让新技术真正运作,都得投入大量人力学习新技能和知识。这种学习的过程非常缓慢和艰难,但它是工资提高的关键。同样,今天的劳动力必须克服类似的挑战才能受益于新技术。

  通常,人们一想到科技,都只会想到最初发明的那一刻。如果以开玩笑的口吻说,科技发明其实就是“开始由天才设计,后续由白痴操作”的。但是,大多数重大技术往往都要经过数十年间才会真正成熟,期间需要大量的劳动力学习如何使用、调整、改进设计原型。

  最初使纺织工作自动化的动力织布机(工业革命的变革性技术之一),让纺织工人每小时的产布量提高了2倍。在接下来的一个世纪里,织布工人不断提高他们的技能和操作技术,管理者也不断调整和改进,于是每小时的产量提高了20倍。大多数科技带来的收益效果往往都要花很长时间才能显现,而且需要劳动力技能和知识的配合。同样,在蒸汽机、工厂电气化和石油精炼等领域的进步也很缓慢。离我们最近的电脑花了几十年时间才终于在生产率统计中显露头角。

  在工业革命时期技能非常重要,雇主有时会竭尽全力培养一个能够从工作中学习的聪明员工。马萨诸塞州的洛厄尔就像今天的硅谷一样。当时,洛厄尔的纺织厂通过为工人提供类似上大学的机会(如资助学校、图书馆以及举办各种文化活动、讲座等),来招募聪明的年轻女性。1830及1840年代,纺织女工Lucy Larcom不仅学习了德语和植物学,还在纺织厂女工的文学杂志上发表了诗歌,引起了当时的美国诗人John Greenleaf Whittier的注意,后来成为了他的学生。

  这些雇主的行为令人惊讶。因为即使在今天,没受过教育的工人往往被认为是“没有技能”,而早期的纺织工人却能在工作中学习技能,学到让奇特、新颖、昂贵的机器有效运作的关键技术。和传统工匠相比,虽然他们的技能相对狭窄,但仍然具有很大价值。这些技能最终让纺织工人的收入远远超过传统织布工;技能有限的钢铁工人比技能样样熟练的铁匠赚得多;操作莱诺整行铸排机(Linotype)的工人比手工排字的工人赚得多。而且,当时工会可还没什么权力,雇主还是很愿意给这些工人支付很好的酬劳。从经验获得的技能让没受过什么教育的蓝领工人迈入了中产阶级。

  然而,这个过程花了很长时间。许多工人都做不到在工作中自学。在早期的纺织厂里,大多数人对学习难以忍受,没干几个月就离开了。要知道,这些技能不能在学校学习,原因在于这项技术充满不确定性同时变化太快,以至于学校教育不能同步。第一所纺织学校直到美国内战后才建立。更重要的是,工人学习新技术的动力不足,因为最初劳动力的市场很小。19世纪30年代,纺织厂主要雇佣没有经验的工人,因为每家工厂的机器、工作模式不同,在一个工厂里学到的经验不见得在另一个工厂里有价值。但由于劳动力市场不成熟,纺织工人认为不可能在不同的工厂都拥有良好的职业发展,因此也就没有理由在学习上投资。

  美国内战后,技术娴熟的纺织工人变得非常抢手。这时,工资才开始大幅增长。在洛厄尔,1830到1860年间纺织工人的时薪变化不大,但是到了1910年一下子翻了三倍。经过几十年的时间,各种培训机构、商业模式和劳动力市场终于开始相继出现,并为普通人带来了科技的好处。

  当然,技术和技能不是促进工资增长的唯一因素。日益增长的资本投资提高了工人的工作效率,越来越多的工作机会也让女性员工的工资有所提升。20世纪,工会发挥了明显作用。看看前后变化的幅度:研究显示,加入工会的员工收入比未加入工会的员工收入高出15%。虽然确实高出不少,但是和纺织工人翻三倍相比还是小巫见大巫。从根本上来看,工资增长的最大因素是技术和技术所带来的生产率的增长,以及重视纺织工人技能的成熟劳动力市场。

  由于这些发展,一代又一代受教育程度较低的制造业工人获得了丰厚的薪水。然而现在,自动化和境外外包又让很多纺织工人、钢铁工人和排印工人失去了工作;许多旧的技能已经过时了。然而,这正意味着科技创新的机会,新机会在不断涌现,尽管转换到新工作的过程是缓慢而艰难的。

  计算机排版使得平面设计师替代了传统的排版人员,然而今天的平面设计师同样面临着获得新技能的挑战,就像美国内战前纺织工人所面临的挑战一样。标准、商业模式和技术不断改变,需要不断学习。首先,设计师必须了解桌面出版,然后是网页出版,现在随着智能手机的发展,还要了解手机设计。有能力的设计师能够自学,但一般水平的设计师往往觉得困难。学校也还没有跟上时代步伐,很多学校仍专注于印刷设计。最顶尖10%的设计师已经通过新技能实现了工资的大幅增长,但是中等设计师的工资水平已经30年停滞不前。

  自20世纪80年代以来,很多职业都有着类似的落差。在大多数从业者都要使用电脑的行业中,前10%顶尖员工的工资一直在增长,但中位数却鲜有增长。即使在科学、工程和计算机领域,中位数薪水的增长也同样缓慢,然而那些拥有特殊技能的人却能从技术中获得越来越多的回报。学习新技能的困难同样影响着雇主。在进行了一次又一次调查之后,超过三分之一的管理者反映很难找到具备他们所需技能的员工。企业也经常表示“技能缺口”。简言之,公司非常需要具有关键技能的员工,他们愿意为这类员工支付高工资,但这样的员工太少了。

  因此,问题不在于技术从整体上消除了对中等技能员工的需要。市场确实存在新机会,只是抓住它们是很困难的。克服这些困难需要时间,也需要政策配合,从而才能推动员工技能培训,认证实践技能,鼓励员工流动性,从而建立繁荣的劳动力市场。

  也许在不久的将来,智能机器将彻底消除中等技能的工作机会,但这并不是今天工资停滞不前的原因。技术没有敌对我们,而是向我们提出了挑战,鼓励我们开发新的能力。一旦我们战胜了这个挑战,大量的普通人将受益于此项新技术,就像过去200年的情形一样。

              

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